mardi 6 janvier 2015

Seconde intercalaire : quand le jour est plus long... d'une toute petite seconde

pictogramme rubrique Le saviez-vous ?[ Article mis à jour en janvier 2015 ]
Certaines années, le 30 juin n'est pas un jour comme un autre. À cause de variations dans la rotation de la Terre, il est parfois décidé officiellement de rajouter une seconde à la dernière minute de ce dernier jour de juin. Ce fut le cas en 2012, et ce sera à nouveau le cas en 2015. Voici pourquoi cela est tout à fait normal.


photo d'une horloge qui indique minuit moins une minute

Cette histoire de seconde, de quoi s'agit-il ?


Dans le jargon des spécialistes, on appelle cet événement un saut de seconde (leap second en anglais). Il s'agit d'une seconde intercalaire - ou seconde additionnelle - qui est parfois rajoutée à la fin du mois de décembre ou à la fin du mois de juin. Une seconde peut être aussi, au besoin, rajoutée à la fin du mois de mars ou du mois de septembre.

Chacune de ces secondes supplémentaires ajoutées à notre mesure du temps vise à compenser un écart entre l'échelle du temps UTC (Temps universel coordonné) qui est calculé avec une horloge atomique, et l'échelle du temps UT1 (Temps universel) qui est basé sur la rotation de la Terre.

Cet écart se produit de façon irrégulière, en fonction du mouvement de la rotation terrestre, mais toujours dans le sens où il faut ajouter une seconde au temps UTC (le temps de nos montres) par rapport au temps UT1 (le temps "réel" dans l'espace, en quelque sorte) afin de corriger l'écart.

Qui décide de l'ajout de cette seconde intercalaire ?


C'est le Service international de la rotation terrestre et des systèmes de référence (International Earth Rotation and Reference Systems Service ou IERS en anglais), situé en France à l'Observatoire de Paris, qui décide s'il faut ou non effectuer un saut de seconde. Si c'est le cas, le saut est annoncé plusieurs mois à l'avance, dans un communiqué appelé le bulletin C.

Que s'est-il passé le 30 juin 2012 ?


C'est très simple : la dernière minute du 30 juin 2012 a compté une seconde de plus. Ainsi, la seconde qui a suivi celle du 30 juin 2012 à 23 heures 59 minutes et 59 secondes fut un exceptionnel "30 juin 2012 - 23 heures 59 minutes et 60 secondes". Puis, la seconde suivante, on est passé au jour suivant : ce fut celle du 1er juillet 2012 à 0 heure 0 minute et 0 seconde.

Que va-t-il se passer le 30 juin 2015 ?


Exactement la même chose qu'en 2012 ! Ce 30 juin 2015 sera incontestablement le jour le plus long de l'année, car il comptera officiellement non pas 86400 secondes (24 heures fois 60 minutes fois 60 secondes) mais 86401 secondes.

Cela se produit-il souvent ?


Avant le saut de seconde de 2012, le précédent saut de seconde avait eu lieu le 31 décembre 2008, et celui d'avant le 31 décembre 2005. Au total, depuis l'introduction de ce système en 1972, il y a eu 25 sauts de seconde en comptant celui du 30 juin 2012, ou 26 si l'on compte celui du 30 juin 2015. Pour l'instant, seuls les mois de juin et de décembre ont été utilisés, il n'y a jamais eu de saut de seconde en mars ou en septembre.

Y aura-t-il un autre saut de seconde en 2015 ?


On ne le sait pas encore. Il faut attendre le prochain bulletin C (qui devrait être publié en juillet 2015). Le dernier bulletin C en date à la dernière mise à jour de cet article, celui de janvier 2015, est celui qui annonce le saut de seconde de juin 2015.

Pour en savoir plus

Le saut de seconde (page d'explication sur le site de l'Observatoire de Paris)
Le dernier bulletin C (en anglais)

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